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台湾机器人大挑战 比智慧手机更需软硬整合



    台湾机器人大挑战 比智慧手机更需软硬整合

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    最近最夯的产业话题是机器人,从去年美国Google大举收购八家机器人公司,并以发展机器人作业系统ROS(Robot Operating System)为目标,到今年六月日本软体银行推出胡椒粉机器人(Pepper),还请鸿海帮忙做代工,让机器人这个话题倍受重视。

    每个行业的兴起,都有重要的时空背景。像执世界牛耳的南韩网路游戏产业,崛起于1998年亚洲金融风暴、南韩经济最惨烈的时候,当时南韩失业人口众多,因此积极发展游戏产业,正好有一群失业上班族成为最好的玩家,他们整天泡在网咖,带动了游戏、网路与宽频的发展,成为目前南韩在这些领域领先的基础。

    最近一年物联网声势大起,也有相对应的时空条件。半导体製程进入奈米级竞赛,IC价钱变便宜;电信网路及频宽加速,4G、5G逐步实现;更重要的是,能够上网的装置愈来愈多,万物联上网的成本低廉,当然很快就从概念变成实际应用。

    至于机器人市场备受期待,又是那些因素?工厂自动化趋势明显,工资上涨、工作环境条件不佳,机器人取代人力的需求显而易见。至于在家用市场,去年卖得最好的是扫地型机器人,帮了很多职业妇女的忙,至于全球人口老化趋势明显,软银胡椒粉机器人就直接锁定家庭老人照护市场。「科技始终来自人性」说得很对,其实更精确地讲,科技始终来自人的惰性,人愈来愈懒,于是创造科技应用来弥补人的不足。

    在众多大趋势中,苹果智慧型手机iPhone带动的软硬整合创新模式,扮演最中枢的角色。透过下载各种软体及App的模式,让小小手机变成一个创新应用中心,也带起各行业的杀手级应用。

    其实,未来Pepper的设计概念,会让机器人与现在的智慧手机很像,手机可以下载很多App来玩,同样的,当每个家庭都拥有一台机器人,也会出现许多专门让机器人使用的App,只要下载后,机器人就可以做更多事,例如下载App食谱做菜、唱歌给老人听,甚至可输入复建动作或按照医生最新指示服药等,机器人可扮演医生、看护、陪伴谈心等多重角色,变成老人最佳良伴。

    只是,机器人比手机产业的进入障碍高很多,关键在于机器人是要动的,像扫地机器人碰到障碍就要自行找到下一个路径,没电了还要自己去找插座充电,未来家用型机器人不仅要会这些,连各种细部动作都要做到完美,例如光是机器人的五根手指,要如何模拟人类的细緻动作,拿杯子不会用力到把杯子捏破,这是机器人市场能否成长爆发的关键。

    这种高规格的挑战,去年全球最强机器人比赛Darpa(美国国防部高级研究计划局)就有好例证。这个比赛是机器人界最困难的挑战,总共分成八大难关,模拟类似像日本三一一地震加上核灾,现场一片断壁残,机器人要自己开车到现场,突破许多障碍地形,开门破墙进入灾害现场,把受伤人员救出来,并且把核电厂气阀门关掉,做出完完全全「像人类一样的动作」。

    有趣的是,这个比赛分成三个阶段,目前胜出的前两名队伍都是谷哥收购的公司,分别是来自日本东京大学及美国Boston Dynamics,分数是 27分及20分,第三名来自卡内基美隆,至于美国国防部NASA也派出机器人参赛,结果得零分,敬陪末座。

    不过,这个比赛层次相当高,与一般机器人比赛只是在擂台上互相挥拳完全不同,全世界开发机器人的团队都以参加比赛为荣,最后只有八家最厉害的团队入选参赛,NASA机器人得零分,除了代表比赛要求实在很高之外,也可以看出,产业发展的重心,确实已移至实力雄厚的大企业如Google身上了。

    总而言之,机器人是一个软硬整合的产物,要求的水準相当高,这对产业界来说,是很大的机会,当然更是超级大挑战。台湾拥有光学、电子、机械等基础优势,对有志于创新的企业来说,机器人是一个好题目,也是可以创造下个十年成长动能的新事业,相当令人期待。

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    摄影:贺大新

    目前担任《今周刊》顾问,也是环宇电台FM96.7「财经热点」及「交大帮帮忙」节目主持人。曾任《今周刊》副总编辑,《经济日报》记者,毕业于交大电信工程系,天津南开大学经济学硕士,主跑科技产业,着有《竞争力的探求》,《管理的乐章》,《惠普人才学》,《商业大鳄SAMSUNG》等书。

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